NVIDIA нанимает бывших инженеров Transmeta, работавших над процессорами

Корпорация NVIDIA начала приглашать на работу инженеров из Transmeta. Это косвенно может указывать на то, что компания заинтересована в создании процессоров, способных исполнять x86-код.

Transmeta была основана в 1995 году и попыталась выйти на рынок центральных процессоров в 2000 году с архитектурой VLIW, однако из-за технологических трудностей и задержек в производстве чипы не пользовались популярностью. Очередные попытки исправить положение не принесли ощутимых результатов, и в 2007 году компания объявила о прекращении производства микросхем и переориентировала свою деятельность на область развития и продажи интеллектуальной собственности, наряду с этим из штата компании было уволено 75 инженеров.

Архитектура VLIW (Very Long Instruction Word) предполагает абстракцию от привязки аппаратной реализации к программным технологиям. Совместимость с процессорными архитектурами прошлых лет реализуется программно, с помощью компилятора кода, таким же путем включается поддержка новых инструкций. VLIW позволяет исполнять параллельно несколько операций через одну инструкцию, задача распределения вычислительных устройств возложена на компилятор. Теоретически, VLIW сильно упрощает архитектуру процессора и снижает его энергопотребление, однако на практике это не вполне удалось подтвердить.

Аналитк Даг Фридмэн высказал мнение агентства Broadpoint AmTech, которое сводится к тому, что NVIDIA может освоить производство x86-процессоров и стать поставщиком таких решений, тем самым сохранив свой бизнес видеокарт и чипсетов, а технология преобразования программного кода позволит ей обойти лицензионные ограничения.

Графические ускорители и центральные процессоры десятилетие назад не имели практически ничего общего, однако значительное развитие архитектуры видеокарт сделало их более программируемыми, позволило выполнять на них задачи общего назначения, одновременно развитие процессоров пошло в направлении увеличения числа ядер, интеграции контроллера памяти и даже графических ядер.

NVIDIA отчётливо осознаёт, что процессоры и видеокарты приближаются друг к другу и в дальнейшем будут объединены. Компания не собирается проигрывать и к тому времени, возможно, выпустит собственные подобные решения. По крайней мере, в этом направлении уже сделаны определённые шаги:

  1. NVIDIA присоединилась к консорциуму HyperTransport ещё тогда, когда технология была известна под названием Lighting Data Transport, теперь же она используется в качестве системной шины в процессорах AMD.
  2. Компания участвует в консорциуме по развитию технологии производства чипов Silicon-on-Insulator, применяемой в современных процессорах.
  3. В январе этого года должность руководителя исследовательских работ занял Уильям Дэлли, известный эксперт в области технологий параллельных вычислений, работавший над процессорами вроде Cell и Larrabee.
  4. NVIDIA уже производит чипы с архитектурой ARM и продолжает нанимать специалистов в области x86.
  5. Архитектура Fermi стала более похожей на процессоры, получив кэш-память и поддержку памяти ECC.

Существуют слухи о том, что NVIDIA планирует приобрести VIA Technologies, однако, если это случится, то компания получит только технологии и специалистов, но не лицензию x86, которая не может передаваться третьим лицам. Господин Фридмэн полагает более вероятным, что NVIDIA создаст решения x86 собственной разработки, нежели приобретёт VIA.

Сама же NVIDIA до сих пор отрицает заинтересованность в разработке x86-решений, утверждая, что процессор теперь значит меньше, чем видеокарта.